La detección podría ser la primera de su tipo y abriría nuevas perspectivas sobre la teoría general de la relatividad de Einstein y la física de las masas extremas.

Hace unos 870 millones de años, dos estrellas muertas se convirtieron en una. Su fusión sacudió la estructura del espacio con una onda gravitacional que barrió la Tierra el miércoles pasado, ondulando a través de tres pares de láseres cuidadosamente calibrados diseñados para detectar su paso. Un sistema automatizado envió una alerta preliminar 21 segundos después, haciendo vibrar smartphones y haciendo sonar notebooks en todo el mundo.

Tres años después de la primera detección de ondas gravitacionales ganadora del Premio Nobel, que surgió de un par de agujeros negros en colisión, tales alertas se han convertido en algo común. Esta vez, sin embargo, los astrofísicos supieron al instante que el evento observado era especial. “Me quedé boquiabierto cuando vi los datos”, dice Geoffrey Lovelace de la Universidad Estatal de California, Fullerton (C.S.U.F.), miembro de la Colaboración Científica del Observatorio de Ondas Gravitacionales del interferómetro láser (LIGO).

La onda fue detectada por LIGO en los EE. UU. Y el Observatorio Virgo en Italia a las 21:11:18 UTC del 14 de agosto. Un primer análisis automático lo identificó como el resultado de una fusión sin precedentes entre un par de cuerpos demasiado ligeros para ser clasificados, enviando de inmediato a los astrónomos a buscar emisiones electromagnéticas adicionales del evento. Análisis posteriores recategorizaron la señal como una colisión entre un agujero negro y una estrella de neutrones, un remanente estelar en el que la gravedad exprime la masa de un sol entero en una bola del tamaño de una ciudad. Este sería el primer evento de este tipo detectado con seguridad y, después de un agujero negro, una fusión de agujeros negros y fusiones entre dos estrellas de neutrones, la tercera variedad de colisión detectada por ondas gravitacionales.

Si el análisis actual se mantiene, este evento, denominado S190814bv, marcará el comienzo de una nueva era de estudios astrofísicos, con implicaciones sobre cómo los investigadores entienden la teoría general de la relatividad de Einstein, la muerte de las estrellas y el comportamiento de la materia extrema.

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