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Misión europea:
 
BUSCARÁN VIDA EN MARTE

Orbitador y sonda de aterrizaje serán lanzados desde Kazajastán el 18 de Marzo.

(04 Marzo 2016 - ESA/CA) La exploración europea de Marte entrará en una nueva era este mes con el lanzamiento de la sonda Orbitador para Gases Trazas (TGO en inglés) y el módulo de entrada, descenso y aterrizaje (Schiaparelli).

Ya se han comenzado a llenar los depósitos del TGO, parte de la misión ExoMars 2016, con combustible y oxidante, en el cosmódromo de Baikonur, Kazajstán.

Imagen: Impresión artística que muestra la separación del módulo de descenso y aterrizaje Schiaparelli, del Orbitador para Gases Trazas (TGO en inglés) del ExoMars 2016, para dirigirse a Marte.

El programa ExoMars tiene dos partes: la primera consiste en un satélite y un módulo de demostración de entrada, descenso y aterrizaje, cuyo lanzamiento se producirá en 2016, y la segunda integra un vehículo de exploración que será lanzado en 2018. Ambas misiones, ExoMars 2016 y ExoMars 2018, se llevarán a cabo con la colaboración de Roscosmos.

El lanzamiento de ExoMars 16, está previsto para el próximo 14 de Marzo en un cohete Protón, desde el Cosmódromo de Baikonur en Kazakhstan.

Por supuesto* su misión será, determinar si ha existido vida en Marte, una de las principales incógnitas científicas de nuestro tiempo. Para abordar este importante propósito, la Agencia Espacial Europea (ESA) ha desarrollado el programa ExoMars, cuya misión es investigar el entorno de Marte y probar nuevas tecnologías que allanen el camino de cara a una futura misión de recogida de muestras en Marte en la década de 2020.

Los instrumentos a bordo buscarán evidencias de metano y otros gases atmosféricos que pudieran indicar algún tipo de proceso biológico en Marte. TGO servirá también como retrasmisor para el rover y la plataforma científica de superficie que se lanzará en 2018.

Tras siete meses de viaje, el módulo Schiaparelli se separará del orbitador el 16 de octubre y pondrá rumbo a la superficie del planeta, sobre la que aterrizará tres días más tarde en una región conocida como Meridiani Planum. Mientras tanto, el satélite TGO comenzará una maniobra de aerofrenado que durará todo un año antes de comenzar sus operaciones científicas.

Pero hay que llevar abundantes provisiones para un viaje tan largo: por lo que el 21 de febrero se empezaron a llenar los tanques de TGO. Este satélite cuenta con un depósito de combustible y otro de oxidante, con una capacidad de 1.207 litros cada uno. Cuando terminen las operaciones de llenado, TGO transportará cerca de 1,5 toneladas de MON (mezcla de óxidos de nitrógeno) y una tonelada de MMH (monometilhidrazina).

Estos propergoles alimentarán al motor principal y a los 10 propulsores (más otros 10 de reserva) que permiten ajustar la orientación y la trayectoria de la nave.

Los propergoles viajaron desde la planta de Gerling Holz en Alemania hasta San Petersburgo en barco, y desde allí en tren hasta el cosmódromo de Kazajstán.

La manipulación de estos compuestos es una tarea muy delicada, por lo que el acceso a las instalaciones está restringido y el personal debe utilizar complejos trajes como el que se puede ver en la imagen. Un equipo de Thales Alenia Space Francia se encuentra en Baikonur para supervisar la carga de TGO, al igual que ya se hizo con Schiaparelli. Mientras se cargan los depósitos del satélite, deben permanecer de guardia los oficiales de seguridad, la brigada antiincendios y hasta un equipo de médicos.

La ventana de lanzamiento de Schiaparelli y TGO permanecerá abierta entre los días 14 y 25 de marzo de 2016.

Nota*: A pesar que Europa y Rusia mantienen graves disputas en la superficie de la Tierra, en el espacio no pueden vivir una sin la otra, Europa obtiene cohetes económicos y Rusia obtiene moneda dura para sus programas espaciales.

*: Nota del editor.


AVISO:


Vistos desde la órbita:
 
DESCUBREN NUEVOS ESCURRIMIENTOS SALOBRES EN MARTE
 
Mediante satélite, observan desagües ocasionales que bajan por las murallas de algunos cráteres.

(29 Sept. 2015 - NASA) Jaques Laskar, un conocido astrónomo francés, comentaba hoy día en un seminario realizado en Santiago de Astrobiología, que: "Para la NASA, Marte es más húmedo que para la ESA." Se refería a la insistente búsqueda de agua en Marte de los americanos y a la facilidad con que generalizan ante cualquier señal de que indique que esta aún existe en estado líquido en la superficie, o bajo ella.

Imagen: Escurrimiento de agua salobre en un cráter de Marte. Haga clik para agrandar. La dimensión vertical está exagerada por un factor de 1,5 en comparación con las dimensiones horizontales. Fue tomada en una banda de onda roja (monocromo ) el 12 de marzo de 2013 a 11,5 grados de latitud sur, 290,3 grados de longitud este. Imagen: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

Lasakar se refería al anuncio de Jim Green, director de ciencias planetarias de la NASA, del descubrimiento de escurrimientos de sales hidratadas en Marte, que podría indicar la ocasional existencia de agua en estado líquido en ese planeta. El estudio fue publicado en Nature Geoscience, por Lujendra Ojha, del Instituto Tecnológico de Georgia (EE UU) y otros, en el que han participado investigadores de la NASA.

El paper de Ojha describe oscuras franjas estrechas, llamadas "lineae recurrente en pendiente", que emanan de las paredes de algunos cráteres como el Garni en Marte, y que fueron detectadas por observaciones del Experimento Imágenes de Alta Resolución Science (HiRISE) de la cámara del Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA.

Las rayas oscuras tienen unos pocos cientos de metros de largo y según la hipótesis de Ojhda se formaron por el flujo de salmuera (sales hidratadas) líquida en Marte durante el verano de Marte cuando las temperaturas alcanzan entre -23 y 17 grados Célcius.

Menciona el estudio que en el desierto de Atacama (Chile), un análogo de Marte en la Tierra, la presencia de sales permiten la existencia de comunidades microbianas. Advierten, eso sí, de que en los terrenos analizados de Marte la actividad de las soluciones salinas puede ser demasiado débil como para sustentar vida.

Depósitos recientes en un arroyo. MGS/NASA

En diciembre del 2006 publicamos imágenes (a la izquierda) entregadas por los científicos que operaban con la nave orbital Mars Global Surveyor. Muestran que pequeñas cantidades de agua pueden aún fluir sobre la superficie marciana. Las impactantes imágenes muestran el antes y después de la superficie de dos laderas de cráteres donde aparecieron huellas de depósitos dejados por agua, en fotografías tomadas con cuatro años de diferencia.

Imagen: Nuevas fotografía muestran nuevos depósitos en dos arroyos de marte, que sugieren que agua líquida arrastró sedimentos en algún momento durante los últimos siete años. Haga click en la imagen para agrandar.

Los escurrimientos fueron descritos por primera vez por científicos de la Mars Orbiter Camera en junio de 2000 en un artículo publicado en la revista Science.
Se investiga el origen:
 

MARTE HABRÍA TENIDO UN OCÉANO EN EL PASADO
 
Con telescopio de Paranal, científicos prueban que Marte tuvo alguna vez un océano.

(11 Marzo 2015 - ESO/NASA) De acuerdo con nuevos resultados publicados el 5 de marzo, Marte albergó en el lejano pasado un primitivo océano que contenía más agua que el océano Ártico de la Tierra y que habría cubierto una parte de su superficie mayor que la que ocupa el océano Atlántico en nuestro planeta. Un equipo internacional de científicos ha utilizado el VLT (Very Large Telescope) de ESO en Chile, junto con los instrumentos del Observatorio W. M. Keck y el Telescopio Infrarrojo de la NASA, para monitorear, durante un periodo de seis años, la atmósfera del planeta y trazar las propiedades del agua. Estos nuevos mapas son los primeros de su clase. Los resultados aparecen hoy en línea en la revista Science.

Imagen: Esta ilustración muestra el aspecto que podría haber tenido Marte hace cuatro mil millones de años. El joven planeta Marte podría haber tenido suficiente agua como para cubrir completamente su superficie con una capa líquida de 140 metros de profundidad, pero lo más probable es que el líquido se acabase acumulando, formando un océano de casi la mitad del hemisferio norte de Marte, alcanzando en algunas regiones profundidades de más de 1,6 kilómetros. Haga clik para agrandar. Imagen: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

"Nuestro estudio proporciona una estimación sólida de cuánta agua pudo tener Marte, determinando cuánta agua se perdió en el espacio", afirma Gerónimo Villanueva, investigador del Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA en Greenbelt (Maryland, EE.UU.) y autor principal del nuevo artículo. "Con este trabajo, podemos comprender mejor la historia del agua en Marte".

Esta nueva estimación se basa en observaciones detalladas de dos formas ligeramente diferentes de agua en la atmósfera de Marte. Una es la forma más conocida del agua, compuesta por dos átomos de hidrógeno y uno oxígeno, el H2O. La otra es el HDO, o agua semipesada, una variación natural en la que un átomo de hidrógeno es reemplazado por una forma más pesada, llamada deuterio.

Como la forma deuterada es más pesada que el agua normal, no resulta tan fácil que se pierda en el espacio a través de la evaporación. Así, cuanto mayor sea la pérdida de agua del planeta, mayor proporción de HDO a H2O habrá en el agua restante [1].

Los investigadores han diferenciado las firmas químicas de los dos tipos de agua utilizando el VLT (Very Large Telescope) de ESO, en Chile, junto con los instrumentos del Observatorio W. M. Keck y el Telescopio Infrarrojo de la NASA, en Hawaii [2]. Al comparar la proporción de HDO a H2O, los científicos han podido medir cuánto ha aumentado la proporción de HDO, determinando así cuánta agua ha escapado al espacio. Esto permite, a su vez, estimar la cantidad de agua que pudo haber en Marte en épocas anteriores.

Durante casi seis años terrestres –el equivalente a cerca de tres años marcianos- el equipo mapeó repetidamente la distribución de H2O y HDO, generando instantáneas globales de cada uno, así como de su proporción. Aunque el Marte actual es prácticamente un desierto, los mapas han revelado cambios estacionales y microclimas.

El equipo estaba especialmente interesado en regiones cercanas a los polos norte y sur, ya que los casquetes polares son el reservorio de agua conocido más grande del planeta. Se cree que el agua almacenada allí podría documentar la evolución del agua de Marte desde el húmedo período Noeico, que terminó hace unos 3.700 millones de años, hasta el presente.

Los nuevos resultados muestran que el agua atmosférica de la región cercana a los polos fue enriquecida en un factor siete en relación con el agua de los océanos de la Tierra, lo que implica que el agua de los casquetes de hielo permanentes de Marte está enriquecida ocho veces más. Para proporcionar un nivel tan alto de enriquecimiento, Marte debe haber perdido un volumen de agua 6,5 veces mayor que el de los casquetes polares actuales. El volumen del océano temprano de Marte debe haber sido, por lo menos, de 20 millones de kilómetros cúbicos.

Basándonos en la superficie de Marte hoy en día, una probable localización de esta agua sería las llanuras del norte, que durante mucho tiempo se han considerado un buen candidato debido al bajo nivel de la superficie. Un antiguo océano habría cubierto el 19% de la superficie del planeta — en comparación, el océano Atlántico ocupa el 17% de la superficie terrestre.

Para Michael Mumma, científico senior en Goddard y segundo autor del artículo, "Con Marte perdiendo tanta agua, es muy probable que el planeta fuese húmedo durante mucho más tiempo de lo que se pensaba anteriormente, sugiriendo que el planeta podría haber sido habitable a lo largo de un periodo mayor”.

Es posible que en algún momento Marte tuviera incluso más agua, parte de la cual podría haber quedado almacenada bajo la superficie. Y es que los nuevos mapas revelan microclimas y cambios en el contenido de agua atmosférica a lo largo del tiempo, lo cual también podría ser útil en la continua búsqueda de agua subterránea.

Notas
[1] En los océanos de la Tierra hay unas 3.200 moléculas de H2O por cada molécula de HDO.
[2] Aunque tanto las sondas sobre la superficie marciana y como las que orbitan el planeta pueden proporcionar medidas in situ mucho más detalladas, no son adecuadas para el seguimiento de las propiedades de toda la atmósfera marciana. Este es el mejor seguimiento llevado a cabo hasta ahora utilizando espectrógrafos infrarrojos instalados en grandes telescopios basados en la superficie de la Tierra.


Se investiga el origen:
 
ENCUENTRAN COMPUESTOS CON CARBONO EN MARTE
 
El rover Curiosity descubrió clorobenceno, una molécula con carbono y cloro, taladrando en la superficie del planeta rojo. Su origen puede ser volcánico, hidrotermal, atmosférico, meteorítico o biológico.

(23 Dic. 2014 - NASA/SINC) Los responsables de la misión Mars Science Laboratory (MSL) del rover Curiosity de la NASA, anunciaron el martes 16 la detección de compuestos orgánicos, concretamente clorobenceno y varios dicloroalcanos (moléculas con átomos de carbono y cloro), en una roca analizada mediante el instrumento SAM (Sample Analysis at Mars) del rover. Descartando que se trate de material orgánico agregado por contaminación de algún instrumento en la Tierra.

Imagen: Muestra de polvo de roca extraída por el taladro del rover Curiosity en el cráter Gale. Haga click en la imagen para agrandar. Imagen: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

La muestra fue recogida en un lugar denominado Sheepbed, uno de los puntos a lo largo del recorrido del rover Curiosity por la cuenca del cráter Gale, y fue bautizada como Cumberland. Las muestras se han tomado de diversos lugares del suelo con el taladro que lleva el vehículo y el material analizado son lodolitas (o limolitas), un tipo de roca sedimentaria con minerales arcillosos. Los científicos creen que el cráter fue un lago hace miles de millones de años y que estas lodolitas se formaron a partir de los sedimentos del lago.

El instrumento SAM ha realizado casi una veintena de medidas sobre tres diferentes muestras y ha encontrado el clorobenceno en cantidades que oscilan entre 150 y 300 ppbm (partes por mil millones en masa), además de varios dicloroalcanos, como dicloroetano, dicloropropano y diclorobutano, en menor cantidad.

El origen de estos compuestos orgánicos puede estar en procesos volcánicos, hidrotermales, atmosféricos o biológicos ocurridos en Marte, o bien pueden haber llegado al planeta rojo en meteoritos, cometas o partículas de polvo cósmico. Los investigadores han descartado que se trate de material orgánico procedente de algún instrumento contaminado en la Tierra antes de partir el rover.

Todos los detalles se publicarán a partir de enero en el Journal of Geophysical Researh(JGR)-Planets. En cualquier caso, según los investigadores, el hallazgo supone un importante progreso en la valoración del potencial de habitabilidad pasada o presente de la superficie de Marte, uno de los principales objetivos de Curiosity y la misión MSL.

Imagen: El taladro del Curiosity descubrió clorobenceno entre los materiales extraídos de la superficie del cráter Gale. Haga click en la imagen para agrandar. Imagen: NASA.

"Creemos que la vida comenzó en la Tierra hace unos 3,8 mil millones de años, y nuestros resultados muestran que zonas de Marte tuvieron las mismas condiciones en ese momento –agua líquida, un ambiente cálido y materia orgánica", explica Caroline Freissinet, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, y autora principal del artículo. "Si la vida surgió en la Tierra en aquellas condiciones, ¿por qué no también en Marte?".

El equipo del MSL se ha esforzado en confirmar que las sustancias orgánicas encontradas son realmente marcianas. En 1976, las sondas Viking de la NASA ya detectaron dos hidrocarburos clorados (clorometano y diclorometano) después de calentar muestras de suelo de Marte. Sin embargo, no fueron capaces de descartar que se hubieran obtenido a partir de las emisiones del propio instrumento, según reconocieron los responsables de aquella misión.

Los compuestos detectados podrían originarse tras reaccionar las moléculas orgánicas de la roca marciana con los abundantes percloratos.

Ahora, algunas fuentes internas del instrumento SAM también pueden producir hidrocarburos clorados durante sus operaciones, pero en cantidades inferiores a 22 ppbm, muy por debajo de las concentraciones detectadas en las lodolitas. Esto ofrece seguridad al equipo para afirmar que las moléculas orgánicas analizadas están presentes de verdad en Marte, o al menos sustancias orgánicas precursoras.

Una de las hipótesis de los investigadores es que en rocas como la analizada se encuentran estas moléculas precursoras, que se pueden haber unido a los abundantes percloratos (contienen cloro y oxígeno) de la superficie marciana. Según se calentó la muestra, el cloro de perclorato se combinó con partes de las moléculas orgánicas de la roca y se produjeron los compuestos que ha identificado SAM.

La primera evidencia de los niveles elevados de clorobenceno y dicloroalcanos los encontró Curiosity en el sol o día marciano 290 (30 de mayo de 2013), en un tercer análisis de la muestra que bautizaron como Cumberland. El equipo pasó más de un año analizando cuidadosamente el resultado, incluyendo la realización de experimentos de laboratorio en la Tierra con instrumentos y métodos similares a los de SAM, para asegurarse de que este instrumento no pudiera estar originando la cantidad de material orgánico detectado.

“En el momento en que vimos por primera vez la evidencia de estas moléculas orgánicas en la muestra Cumberland era incierto si se derivaban o no de Marte; sin embargo, al ver que en otras perforaciones no se producían los mismos compuestos –como se podría pensar si hubiera contaminación por el instrumento–, nos indicaba que el carbono de esas moléculas orgánicas es muy probablemente de origen marciano", subraya Grotzinger, que añade: "Sólo mediante la perforación de más muestras de roca en diferentes lugares, con diferentes historias geológicas, seremos capaces de desentrañar este resultado”.


Increíble:
 
REGISTRAN PASO DE COMETA POR MARTE
 
Desde la Tierra captan al cometa Siding pasando junto a Marte con gran claridad.

(21 Oct. 2014 -NASA) David Peach logró captar al cometa Siding Spring (C/2013 A1) mientras pasaba a 56 kilómetros por segundo por Marte, más cerca que cualquier cometa conocido en la historia.

Imagen arriba: David Peach captó al cometa Siding pasando cerca de Marte, que se ve como un disco brillante. Haga click en la imagen para agrandar. Foto: David Peach.


Se protegieron:
 
PRIMERA IMAGEN DE LA HISTORIA DE COMETA EN MARTE
 
Rover Opportunity de la NASA capta paso del cometa Siding en los cielos marcianos.

(21 Oct. 2014 -NASA) Los investigadores que operan el rover Opportunity utilizaron la cámara Pancam del rover de la NASA para captar esta visión del cometa C/2013 A1 Siding Spring mientras volaba cerca de Marte el 19 de octubre de 2014.

Las imágenes del cometa Siding Spring fueron tomadas contra un telón de fondo del pre-amanecer cielo marciano el domingo (19 de octubre).

Se tomó una imagen con un tiempo de exposición de dos horas y otro a la mitad antes del máximo acercamiento del núcleo del cometa Siding Spring a Marte. En el momento de máxima aproximación 139.500 kilometros ya había salido el Sol en el lugar donde opera el rover en Marte.


Se protegieron:
 
SONDAS DE LA NASA SOBREVIVEN PASO DE COMETA POR MARTE
 
Las tres naves de la agencia espacial están bien, no hay información de la sonda Mangalyaan de la India.

(20 Oct. 2014 -NASA) Los tres orbitadores que la NASA tiene orbitando Marte confirmaron su buen estado de salud después que el Domingo buscaran refugio detrás de Marte por el riesgo del polvo liberado por un cometa que pasaría cerca de Marte.

Se trata de las naves: Mars Odyssey, Mars Reconnaissance Orbiter y el reciénllegado Evolución Volátil Atmósfera de Marte (MAVEN) todos formaron parte de una campaña para estudiar el cometa C/2013 A1 Siding Spring y los posibles efectos sobre la atmósfera marciana de gases y polvo liberadas por el cometa. El cometa pasó por Marte a gran velocidad, mucho más cerca que cualquier otro sobrevuelo del cometa conocido de Marte o la Tierra.

Ilustración: El cometa Siding pasando cerca de Marte mientras las tres naves de NASA se protegen tras el planeta rojo. Haga click en la imagen para agrandar. Ilustración: NASA.

Mars Odyssey Orbiter de la NASA

El MO de NASA, el robot de más larga vida jamás enviado a Marte, pasó sin novedad su más reciente desafío, informando a casa a tiempo después de refugiarse detrás de Marte de posibles chjoques de polvo cometario.

El cometa pasó a 139 500 kilometros de Marte , lo que equivale a alrededor de un tercio de la distancia entre la Tierra y la Luna. Odyssey había realizado una maniobra el 5 de agosto para ajustar el timing de su órbita de forma que estaría protegido por el propio Marte durante la pasada, a la 1 pm PDT ( 16:00 GMT) de hoy , cuando modelos de computadora proyectaron un leve riesgo por la alta velocidad de las partículas de polvo en la cola del cometa.

"La telemetría recibida de Odyssey esta tarde confirma no sólo que la nave se encuentra en buen estado de salud, sino también que realizó las observaciones previstas de Siding Spring cometa dentro de las horas de máxima aproximación del cometa a Marte", dijo Chris Potts Director de la Misión Odyssey de la NASA, hablando desde el centro de operaciones de la misión en Lockheed Martin Space Systems, de Denver.

Tres orbitadores de la NASA en Marte , dos vehículos de exploración de Marte y otros activos en la Tierra y en el espacio están estudiando Siding Spring cometa. Este cometa está haciendo su primera visita tan cerca del sol desde la Nube de Oort del sistema solar exterior, por lo que la campaña concertada de observaciones puede dar pistas frescas para los primeros días de nuestro sistema solar hace más de 4 millones de años.

Mars Odyssey ha trabajado en el planeta rojo más tiempo que cualquier otra misión a Marte en la historia. La NASA lanzó la nave espacial el 7 de abril de 2001, y llegó a Marte el 24 de Octubre de 2001. Además de la realización de sus propias observaciones científicas, la misión proporciona un relé de comunicaciones para los robots que operan en la superficie marciana.


Primeras imágenes:
 
SONDA INDIA ENVÍA PRIMERAS IMÁGENES
 
La agencia espacial de la India ha enviado las primeras imágenes tomadas por su sonda Mangalyaan en Marte.

(30 Sept. 2014 -Agencias) La agencia espacial de India ISRO, ha entregado las primeras imágenes de su sonda Mangalyan tomadas en Marte. Se puede apreciar la cuenca Schiaparelli, de 460 kilómetros de ancho, bajo el centro a la derecha. A la izquierda está la Terra Meridiani Planum Meridiani donde rover Opportunity de la NASA sigue funcionando casi a la perfección después de 10 años en Marte.

Imagen: Marte desde 74.500 kilometros de altura. Se ve una tormenta de polvo en el hemisferio norte, arriba a la izquierda. La misión MOM captó esta imagen el 28 de septiembre de 2014. Haga click en la imagen para agrandar. Imagen: Organización de Investigación Espacial de la India. ISRO.

Oxia Palus es también claramente visible al igual que Chryse Planitia donde el Viking 1 aterrizó en julio de 1976 y también el Ares Vallis, donde el Mars Pathfinder aterrizó con éxito en julio de 1997.

Syrtis Major es visible hacia la derecha arriba.


AVISO:

Viajera interplanetaria:
 
"ESTOY EN LA ÓRBITA DE MARTE"
 
Así avisó la sonda Mangalyaan de la India que había logrado frenar y entrar en la órbita de Marte luego de un viaje de 650 millones de kilómetros por el peligroso espacio interplanetario.
Sonda Mangalyaan de la India llegando a Marte. Haga click en la imagen para agrandar. Foto: ISRO.

(24 Sept. 2014 -Agencias) Desde primera hora de la mañana, había una atmósfera de emoción y la expectación en el centro de seguimiento de la misión de la agencia espacial de la India en Bangalore. Los científicos, muchos de ellos mujeres vestidas con elegantes saris, y muchos jóvenes, estaban sentados frente a sus pantallas de ordenador siguiendo el progreso de la sonda Mangalyaan que se disponía a iniciar su ingreso en la órbita de Marte frenando con todos sus cohetes.

Imagen: Sonda Mangalyaan de la India llegando a Marte. Haga click en la imagen para agrandar. Foto: ISRO.

Sonda Mangalyaan de la India llegando a Marte. Haga click en la imagen para agrandar. Foto: ISRO.

Sobre sus cabezas, pantallas gigantes eran alimentadas con un constante flujo de datos, gráficos y secuencia de operaciones. Los primeros gritos estallaron cuando Mangalyaan disparó con éxito su motor de combustible líquido, el primero de una serie de movimientos críticos para asegurarse de que la nave entrara en la atracción gravitatoria del planeta.

Las señales de la operación demoran 12,5 minutos en cruzar los 224,9 millones de kilómetros que separan a Marte de la Tierra. Luego hubo agonizantes 20 minutos, cuando Mangalyaan desapareció detrás de Marte perdiendo el contacto.

Pero apenas regresó el flujo de información comprobando la órbita, los científicos se levantaron como uno solo, aplaudiendo y abrazándose - había llegado la confirmación de que Mangalyaan estaba ahora en una órbita elíptica alrededor de Marte.

El evento contó con la presencia del Primer Ministro Modi, que felicitó a los científicos.

"Estoy encantado de formar parte de la historia," afirmó un joven científico presente en el lugar.

"Fue como golpear una pelota de golf desde Bangalore a Londres y conseguir que caiga en el agujero a la primera", dijo BN Ramakrishna, director adjunto de operaciones. "El tiro tuvo que ser así de preciso." Hay que aclarar eso sí, que Ramakrishna tuvo la oportunidad de hacer algunas correcciones a la trayectoria durante el vuelo.

Plan de vuelo de la sonda india a Marte. Crédito: ISRO.

Imagen: La sonda Mangalyaan fue llevada a su trayectoria final luego de múltiples alzas en su altura. Plan de vuelo de la sonda india a Marte. La nave utilizará una trayectoria de vuelo llamada Órbita de Transferencia de Hohman. Crédito: ISRO.

Más información.


MAVEN LLEGA A MARTE"
 
La Maven de la NASA y la Mom de la Agencia Espacial India (ISRO), llegan casi juntas a la órbita de Marte para efectuar investigaciones científicas luego de un extenso periplo interplanetario.
Sonda Maven de la NASA llegando a Marte. Foto: NASA.

(22 Septiembre, 2014 -infoespacial.com) La NASA ha anunciado que su sonda MAVEN, destinada a estudiar la atmósfera de Marte, entró exitosamente en la órbita de Marte a las 10:24 pm EDT del domingo 21 de septiembre. Ahora se preparará para estudiar la atmósfera superior del planeta rojo como nunca se había hecho antes. MAVEN es la primera nave espacial dedicada a la exploración de la alta atmósfera tenue de Marte.

La nave MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution) completó un viaje interplanetario de 10 meses y 711 millones de kilómetros. Fue lanzada el 18 de noviembre 2013, a bordo de un cohete Atlas 5 de United Launch Alliance, en estos meses ha ido subiendo hasta la órbita de Marte mientras se acerca a este gracias a que la velocidad orbital de la Tierra es mayor que la de Marte en 20.500 km/h. Para ser atrapada por la gravedad marciana MAVEN debió encender sus seis cohetes propulsores para reducir la velocidad de la nave espacial en alrededor de 4.400 km/h, lo suficiente para que la gravedad marciana para capturar MAVEN en una órbita altamente elíptica de 35 horas de duración.

La misión científica de MAVEN, cuyo coste total según la NASA es de 523 millones de euros, se centrará en responder a preguntas como dónde fue el agua y el dióxido de carbono que estaban presentes en el Marte primitivo. Esas cuestiones son importantes para la comprensión de la historia de Marte, su clima y su potencial para apoyar al menos la vida microbiana.

La sonda, además, realizará unas observaciones especiales aprovechando, el próximo 19 de octubre, el paso del cometa Siding Spring a unos 132.000 kilómetros del planeta rojo, poco más de una tercera parte de la distancia de la Tierra a la Luna. La Maven, con su espectrógrafo ultravioleta, tomará datos de la atmósfera marciana unos días antes y unos días después del paso del cometa para ver si se produce algún efecto por el bombardeo de polvo, informa Nature.

Actualmente Marte es estudiado por varias naves exploradoras terrícolas de diversas agencias. Desde la órbita están la Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), la Mars Odyssey, ambas de la NASA, y la Mars Express, de la Agencia Europea del Espacio (ESA). Además, para el próximo día 24 está prevista la llegada (también para insertarse en órbita allí) de la Mars Orbiter Mission (MOM), la primera sonda interplanetaria india en el planeta rojo. Mientras que en la superficie funcionan Mars Odissey, Spirit y Opportunity todos de Estados Unidos de América.

La misión MOM, cuya presupuesto total es de 57,6 millones de euros, casi 10 veces menos que la estadounidense, supone un hito en la carrera espacial del país pues es la primera interplanetaria. Fue lanzada el 11 de mayo 2013.

La agencia india del espacio (IST) informó que hoy fue encendido con éxito el Liquid Apogee Motor (LAM) de 440 Newton de la Mars Orbiter por 3 968 segundos, reduciendo su velocidad 2,18 m/s (7.848 km/h). Se programó que la maniobra de inserción orbital final se realizará en la mañana del 24 de septiembre de 2014 07:17:32 hrs IST con el encendido del LAM, junto con ocho motores líquidos más pequeños durante unos 24 minutos.

La Mars Orbiter Misión es la primera misión interplanetaria de la India al planeta Marte con una nave orbital diseñada para orbitar Marte en una órbita elíptica. La nave llevará a cabo observaciones de las características físicas de Marte y llevará a cabo estudios limitados de la atmósfera marciana con los siguientes cinco instrumentos a bordo:

- Mars Color Cámara (MCC)
- Thermal Infrared Imaging Spectrometer (TIS)
- Sensor de metano para Marte (HSH)
- Analizador Composición Exosférico Neutral de Marte (Menca)
- Fotómetro Lyman Alfa (LAP)


Viajero espacial:
 
METEORITO REVELA ANTIGUOS SECRETOS DE MARTE
 
Su nombre es "Belleza Negra", y ha recorrido un largo camino para contarnos sobre su origen: Las mesetas del sur de Marte.

Meteorito Black Beauty proveniente de Marte. Foto: NASA.(21 Noviembre, 2013 - CNN/CA) Un meteorito, descubierto en el norte de África, contiene materiales de Marte de 4,4 mil millones de años de antiguedad, afirman científicos en un nuevo estudio publicado hoy en la revista Nature on line. Se llama "Belleza Negra", puede ser el primer trozo identificado de la corteza de Marte antiguo que haya llegado a la Tierra, y su edad sugiere que la corteza del planeta desde donde partió se formó en los primeros 100 millones de años de existencia de Marte.

Imagen: Meteorito Black Beauty proveniente de Marte. Foto: NASA.

"Estamos asistiendo al momento de la creación de Marte", afirmó el autor principal del estudio sobre el meteorito, el Dr. Munir Humayun , profesor de la Universidad Estatal de Florida.

Lo que es más, la roca contiene entre 10 y 30 veces más agua que cualquier meteorito marciano conocido con anterioridad, lo que sugiere que se formó de un ambiente rico en agua, dijo el profesor Carl Agee de la Universidad de New Mexico, quien no estuvo involucrado en esta investigación pero que ha realizado estudios por separado de la Belleza Negra. "Es diferente a cualquier otro meteorito marciano que se ha encontrado", dijo.

"Si yo fuera a empezar a buscar (evidencias sobre vida pasada de Marte), este sería el primer lugar al que iría, a este meteorito, ya que es una muestra de su superficie", dijo Agee .

"Es muy viejo - agregó - más viejo de lo que pensábamos". Black Beauty contiene granos de cristal de zirconio de 4,4 mil millones de años de antigüedad, según el nuevo estudio. Eso es sólo unos 100 millones de años después de la primera condensación del polvo del sistema solar.

"Ya que se necesita tiempo para construir una corteza, y más para que la corteza pueda comenzar a formar zirconios, es muy sorprendente que tengamos zirconios tan antiguos", dijo Humayun.

Es más, dijo Humayun, las cortezas más antiguas de la Tierra y la Luna se formaron alrededor de la misma época.

Meteorito Black Beauty proveniente de Marte. Foto: NASA.Imagen: Estos tres trozos son del mismo meteorito. Los científicos dicen que son especímenes raros de la corteza de Marte.

Aunque los científicos han encontrado zirconios casi tan antiguos en la Tierra, sólo uno - descubierto en Australia Occidental - tiene alrededor de la misma edad. Pero cinco zirconios de este meteorito marciano - algunos de los primeros zirconios en venir a la Tierra desde Marte - parecen tener 4,4 mil millones de años de antigüedad.

"Una gran parte de la corteza de Marte debe ser muy antigua", dijo Humayun.

La muestra de Humayun del Black Beauty, oficialmente llamado NWA 7533, es del tamaño de un puño, pero todas las piezas del meteorito conjuntamente suponen alrededor de 1,5 kilógramos.

¿Cómo llegó un pedazo de Marte a la Tierra?

La Tierra recibe una gran cantidad de meteoritos provenientes del espacio, alrededor de 100 toneladas de rocas todos los días, dijo Don Yeomans, director de la Oficina del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. Pero rara vez encontramos rocas marcianas. Se han encontrado, menos de 100 dijo Humayun.

Los trozos del Black Beauty fueron lanzados fuera de Marte por un gran impacto, posiblemente de un asteroide, en Marte hace entre 5 y 11 millones años, dijo Agee. Mediciones de la exposición de rayos cósmicos en el meteorito sugieren que estuvo viajando por el espacio durante todo este tiempo, hasta que finalmente fue atraído hacia la Tierra.

El Black Beauty se había descrito previamente en un estudio publicado en Science en febrero de este año, por Agee, donde afirma que su data es de alrededor de 2,1 mil millones de años. Pero después, Humayun y sus colegas encontraron que la roca contiene materiales de 4,4 mil millones de años, y publicaron sus nuevos hallazgos ayer.

Agee dijo que su grupo ha confirmado de forma independiente los resultados de Humayun respecto a la edad .

¿Cómo se explica esta diferencia ? Agee dijo que su primer resultado pudo haber sido por la roca mayor - es decir, una media de edad de todos los tipos de rocas que ello conlleva . Es probable que la primera formación del meteorito era de 4,4 millones de años, dijo Agee , pero continuó siendo moldeada por procesos geológicos durante otros dos mil millones años antes de que despegara hacia el espacio.

Agee y Humayun continúan trabajando en diferentes muestras Black Beauty por separado, pero no como rivales, dijo Agee. De hecho, ellos son buenos amigos.

"Dos laboratorios de trabajo totalmente independiente que viene a conclusiones similares es mucho más convincente que si eres parte de la misma pandilla", dijo Agee .

Diferente a otros meteoritos

El rover más poderoso y sofisticado de la NASA en Marte, el Curiosity de 2 toneladas, ha realizado varias observaciones sobre las posibilidades de una antigua habitabilidad del planeta, desde que aterrizó allí el año pasado. Pero esta sofisticada nave no puede hacer datación de rocas.

En la Tierra, los científicos pueden calcular mejor las edades, ya que pueden medir la cantidad trazas de elementos en las rocas, no sólo los elementos más comunes. Los oligoelementos - aquellos que están presentes en pequeñas cantidades en una muestra particular - puede ser más indicativo de los procesos que condujeron a la formación de los meteoritos que los elementos más comunes, dijo Humayun.

El oligoelemento iridio presente en este meteorito, indica que se trataba de una zona misteriosa de Marte llamada las sierras del sur. Eso hace Black Beauty el primer residente conocido de las tierras altas del sur de Marte en llegar a la Tierra.

Otras muestras de Marte que han llegado a la Tierra lo han hecho desde su hemisferio norte, que tiene llanuras bajas. El hemisferio sur, en cambio, con una gran cantidad de cráteres, dijo Agee, tiene cerca de 3,8 mil millones de años o más.

"Belleza Negra" es así una de las muestras más antiguas que los científicos hayan visto de Marte. El otro posible contendiente por el título es el famoso meteorito Allan Hills, que se ha fechado en un período similar. La NASA anunció en 1996 que el meteorito Allan Hills, descubierto en la Antártida, contenía pruebas de vida marciana primitiva, afirmación que ya ha sido rechazada. Agee indicó además que el Allan Hills es un trozo de roca que no habría interactuado con el agua y el medio ambiente de la superficie en la forma que lo hizo "Belleza Negra".

Los científicos también buscaron antiguos fósiles marcianos en Belleza Negra, pero hasta el momento no han aparecido, afirmó Agee, pero todavía podría haber subproductos químicos de la vida primitiva escondidos en las muestras de roca.

Las claves para la historia de Marte

Marte tuvo una gran actividad volcánica cuando se crearon los zirconios de Black Beauty, hace 4,4 millones de años, dijo Humayun. Estos procesos volcánicos habrían lanzado agua, dióxido de carbono y nitrógeno, que quedaron atrapados en el interior de Marte, creando "muy rápido una densa atmósfera, y tal vez incluso un océano en la superficie".

En otras palabras, estamos hablando de "buenas condiciones de habitabilidad" en ese momento, dijo Humayun. "Si hubo una biosfera en Marte alguna vez, esta es la época en la que se originó", dijo .

Por desgracia para la vida que pudo haber existido entonces, estos procesos ocurrieron muy temprano en la historia de Marte. El planeta sufrió luego un intenso bombardeo por asteroides y cometas, que formaron los cráteres en las tierras altas del sur y eliminando la atmósfera y los océanos del planeta.

En la Tierra, la biosfera surgió después del bombardeo meteórico de nuestro planeta, aprovechándose además de una mayor abundancia de luz solar.

Las condiciones secas y frías en la superficie de Marte de hoy en día son tan hostiles que nada podría sobrevivir, dijo Humayun. Pero Black Beauty puede dar pistas sobre lo que se podría haber vivido a principios de la historia del planeta.

¿Cómo llegó a los científicos?

Pedazos del meteorito, encontrado en 2011, son ahora objeto de intensos estudios, no aterrizaron en los escritorios de los científicos.

Fue encontrado por nómadas que vagan por el desierto del Sahara y que aprovechan de recoger fósiles y otras rocas interesantes, desarrollando un próspero negocio en el noroeste de África. Así Black Beauty fue adquirida primero por un distribuidor, quien lo vendió a un coleccionista privado en Indiana, quien a su vez se lo pasó a Agee para que lo analizara.

La roca estuvo en el estante de Agee durante dos meses. Ni siquiera estaba seguro de que era un meteorito. Finalmente, decidió cortarlo y ver lo que era.

"Era negro brillante en el exterior, y por dentro era también muy negro, pero también tenía manchas blancas y brillantes, y se veía muy diferente a cualquier cosa que he visto", dijo Agee .

El comerciante marroquí que se lo compró a los nómadas lo llamó "Belleza Negra", un nombre que se ha mantenido entre los científicos que trabajan en ella, dijo Agee.

Una vez que se corrió la voz que "Belleza Negra" era de Marte, los nómadas partieron a buscar más pedazos del meteorito , algunos de los cuales llegaron hasta Humayun.

Cualquier aficionado a los meteoritos que lo ve es "impactado por su extraña belleza", dijo Agee. "Es una muestra magnífica. Es mi meteorito favorito de todos los tiempos".

Como las investigaciones científicas continúan, los investigadores podrían encontrar aún más razones para celebrar al "Belleza Negra".



Cerca de Paranal:
 
PRUEBAN TECNOLOGÍA PARA MARTE EN PARANAL
 
Similitud con las condiciones marcianas del desierto chileno permite probar equipos que se enviarán a Marte.
Rover Seeker de la ESA durante su campaña de mayo 2012 en el Desierto de Atacama en Chile.  Foto: ESA.

(09 Octubre, 2013 - CA/ESA) Esta semana se llevará a cabo la campaña de ensayos más exigente de un vehículo de exploración de la ESA. El robot llevará a cabo su misión en un desierto análogo a Marte en América del Sur, controlado desde el Reino Unido. La experiencia servirá para preparar futuras misiones al Planeta Rojo.

Imagen arriba: Rover Seeker de la ESA durante su campaña de mayo 2012 en el Desierto de Atacama en Chile. El rover autónomo fue construido y probado a través del programa StarTiger de la ESA, reuniendo a un equipo especializado que trabaja en un plazo de tiempo fijo para lograr avances tecnológicos. La plataforma ROBOVOLC, que sirvió de base para el sistema de locomoción, no fue diseñado específicamente para las condiciones marcianas, sin embargo, resultó ser muy confiable. Foto: ESA.

El vehículo se probará en el desolado Desierto de Atacama, al norte de Chile, uno de los parajes terrestres más parecidos a Marte. El Atacama es uno de los lugares más áridos de nuestro planeta, carece de vegetación y sus rocas y tierra tienen un tono rojizo que hacen que se parezca incluso más al Planeta Rojo.

El objetivo de esta campaña es adquirir experiencia en la operación de un vehículo en otro planeta, tarea completamente diferente a las operaciones rutinarias de un satélite.

Para aumentar la tensión, los supervisores del vehículo – ubicados en la Catapulta de Aplicaciones Espaciales de Harwell, Reino Unido, cerca del Centro Europeo de Telecomunicaciones y Aplicaciones Espaciales de la ESA – tendrán que simular dos días marcianos, o ‘soles’, por cada uno de los cinco días que durará el ensayo.

Cada sol descargarán los datos del vehículo y prepararán un conjunto de comandos que el robot tendrá que seguir de forma autónoma al siguiente sol.

Rocas de Atacama

Este proyecto pretende desarrollar nuevas tecnologías y adquirir experiencia para futuras misiones a Marte en general, pero para añadir realismo se ha tomado como referencia la misión ExoMars 2018 de la ESA.

Se utilizará uno de los primeros prototipos de este vehículo de seis ruedas, equipado con tres instrumentos científicos: una cámara panorámica tridimensional, un radar para analizar la geología del subsuelo, y una cámara macro que permite estudiar las muestras del subsuelo con una resolución de una milésima de milímetro.

Con la ayuda de estos tres instrumentos, se seleccionará un emplazamiento en el que haya afloramientos de roca y gravilla suelta. Un operario utilizará un taladro manual para tomar muestras del subsuelo, que serán analizadas a bordo del vehículo. Esta intervención humana se ocultará a los controladores de la misión.

Modelo del SAFER. Foto:ESA. “Durante esta campaña optimizaremos el uso de los equipos e instrumentos que se pueden encontrar en un vehículo marciano típico, y prepararemos los comandos que tendrá que ejecutar al día siguiente”, explica Michel van Winnendael, supervisor del proyecto SAFER (Experimento de Campo para la Toma de Muestras) para la ESA.

Imagen: Modelo del SAFER. Foto:ESA.

“Al contrario que los satélites, los vehículos de exploración tienen que lidiar con la topografía y las propiedades físicas de la superficie del planeta”.

“Esto implica que la cantidad de datos que enviará el vehículo durante las cortas ventanas de comunicaciones estará limitada, a lo que hay que añadir el retraso debido a la enorme distancia”.

Jorge Vago, científico del proyecto ExoMars, añade: “Con SAFER intentaremos por primera vez integrar los datos de los distintos instrumentos para practicar cómo pasar de las operaciones en superficie a las operaciones en el subsuelo”.

“Este es un paso muy importante, ya que las operaciones de perforación serán cruciales para la misión ExoMars. En Marte, la única oportunidad de encontrar biofirmas moleculares bien conservadas es explorando el subsuelo, a profundidades de más de un metro, ya que la superficie las ha protegido de la radiación cósmica”.

Ayer se decidió la ubicación concreta para llevar a cabo estos ensayos, a partir de la información recogida por varios miembros del equipo durante varias excursiones de reconocimiento. Un vehículo aéreo no tripulado tomará imágenes desde el aire para simular los datos que proporcionaría un satélite en órbita a Marte.

“Como en toda simulación, tenemos que contar con un nivel inevitable de incertidumbre en la secuencia de eventos”, añade Michel.

“La naturaleza nos puede sorprender con situaciones no previstas durante el diseño de la misión. Esto es precisamente por lo que es importante hacer este tipo de ensayos en un entorno tan parecido a Marte como sea posible”.

El equipo industrial responsable de estas pruebas está dirigido por RAL Space, del Laboratorio Rutherford Appleton, parte del Consejo de Instalaciones Científicas y Tecnológicas del Reino Unido, con subcontratas a Astrium, la Universidad de Aberystwyth, Joanneum Research en Austria, el Instituto de Exploración Espacial de Suiza y SCISYS, y con ayuda del Laboratorio Mullard de Ciencias Espaciales del University College de Londres, la Universidad de Leicester y el Laboratorio LATMOS del Centro Nacional de Investigación Científica de Francia.

El equipo de SAFER se alojará en Chile junto al VLT, en el Cerro Paranal, como invitados del Observatorio Europeo Austral.


Sobrevolando Valle Marineris:
 
LA MAYOR FALLA DEL SISTEMA SOLAR
 

(28 Julio, 2013 - ESA) Impresionante vídeo captado por la sonda Mars Express de la ESA sobrevolando el mayor cañón del Planeta Rojo, Valles Marineris.

Valles Marineris no sólo es el cañón más grande de Marte; con sus más de 4,000 kilómetros de extensión, 200 de ancho y 10 de profundidad es el más grande de todo el Sistema Solar.

Este vídeo se centra en una sima de 8 kilómetros de profundidad situada en la parte más septentrional de Valle Marineris, conocida como Hebes Chasma.

La cámara sobrevuela los cráteres de impacto que salpican las planicies, desciende por los desfiladeros parcialmente derrumbados y recorre el agreste fondo del valle.

La sonda europea Mars Express ha detectado minerales hidratados en algunas regiones de este valle, lo que sugiere que en algún momento de su pasado pudo contener grandes cantidades de agua.

Probablemente la formación de Hebes Chasma esté relacionada con la actividad volcánica en la cercana región de Tharsis, donde se encuentra el gigantesco volcán Olympus Mons.

La región de Tharsis se levantó durante los periodos de intensa actividad volcánica. La corteza de Marte, incapaz de soportar la enorme tensión, se fracturó y colapsó en las simas que hoy podemos ver en el interior y en los alrededores de Valles Marineris.

Este vídeo fue publicado por primera vez por el DLR en el año 2008.




Valle Marineris en Marte (Foto: Mars Express/ESA).

(23 Octubre, 2013 - ESA) El Gran Cañón del Colorado sobrecoge a todo aquel que lo visita, pero no es más que un simple arañazo en la superficie de nuestro planeta si lo comparamos con Valles Marineris, la profunda cicatriz del Planeta Rojo.

Valles Marineris cuenta con una extensión de más de 4000 km de largo por 200 de ancho, y alcanza una vertiginosa profundidad de 10 km, 10 veces más largo y cinco veces más profundo que el Gran Cañón del Colorado, lo que le convierte en el mayor cañón de nuestro Sistema Solar.

Esta inédita vista de pájaro de Valles Marineris fue confeccionada a partir de los datos recogidos por la sonda Mars Express de la ESA a lo largo de 20 órbitas. La imagen se muestra en falso color y con la escala vertical realzada cuatro veces.

En esta imagen se puede apreciar una gran variedad de características geológicas, resultado de la compleja historia de la región.

Es probable que la formación de este cañón esté directamente relacionada con la del abultamiento de Tharsis, que se encuentra fuera de plano, a la izquierda de esta imagen. En esa región es donde se encuentra Olympus Mons, el mayor volcán del Sistema Solar.

La actividad volcánica queda patente en la naturaleza de las rocas que componen las paredes del cañón y en las llanuras adyacentes, fruto de sucesivas coladas de lava.

A medida que la región de Tharsis se iba hinchando por la acumulación de lava durante los primeros miles de millones de años del planeta, la corteza circundante se fue estirando, resquebrajándose y colapsando, dando lugar al impresionante sistema de fosas de Valles Marineris.

Los complejos patrones de fallas también son resultado de las imponentes fuerzas de extensión a las que estuvo sometida la región. El más reciente se puede observar claramente en la parte central de la imagen y a lo largo de su borde inferior.

Los corrimientos de tierra también son responsables de que el cañón tenga su aspecto actual, especialmente en las fosas situadas más al norte, donde se pueden observar los derrumbes más recientes. La parte superior de las laderas se erosionó a través del proceso de remoción de masa.

Las sondas en órbita al Planeta Rojo, Mars Express entre ellas, han recogido información mineralógica que indica que la región fue remodelada por fuertes corrientes de agua hace cientos de millones de años, aumentando la profundidad del cañón.



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